Iedereen doet het: gapen. We weten alleen nog steeds niet helemaal zeker waarom we dat doen. Vanwege zenuwen, omdat we moe zijn, of voor extra zuurstof?

Gapen, ook wel geeuwen genoemd, doe je je hele leven, zo'n acht keer per dag. Het is nog steeds niet helemaal duidelijk waarom we dat doen. Decennialang proberen wetenschappers daar al achter te komen. Veel mensen zien het als een teken van vermoeidheid of verveling.

We gapen het meest in de ochtend na het opstaan en 's avonds voordat we weer gaan slapen. Daarom denken waarschijnlijk veel mensen dat het betekent dat je moe bent. Hoe kan het dan dat sporters vlak voor een wedstrijd moeten gapen? Volgens onderzoekers is het juist een teken van verzet tegen moeheid en een poging om meer alert te worden.

Lees ook: Hoe slaap ik beter?

Beter functioneren

Volgens onderzoekers is er een overeenkomst tussen de bovenstaande situaties. Het zijn overgangsfases. Van moeheid naar alertheid, of van rust naar inspanning. Geeuwen helpt hersenen waarschijnlijk om beter te functioneren. Als je gaapt gaan je hartslag en bloeddruk omhoog en raken je hersenen beter doorbloed.

Afkoelen van hersenen

Nieuwe conclusie van Amerikaanse onderzoekers: door te gapen koelen je hersenen af. Dit is ook te zien via warmtecamera’s. Nadat een geeuw, koelen je hersenen met maximaal een halve graad af. Hoewel het nog niet volledig is bewezen is, vinden veel onderzoekers deze verklaring plausibel.

Andere hypothesen

Meer zuurstof:

Veel mensen denken nog steeds dat we geeuwen voor extra zuurstof. Onderzoek toont dit verband echter niet aan.

Communicatiemiddel:

Sommige onderzoekers denken dat het als communicatiemiddel dient. Door te gapen laat je de ander weten dat je het saai vindt. Je maakt hierdoor ook duidelijk dat je moe bent.

Bronnen: de Volkskrant / Dokter.nl / Encyclopedia Britannica